Russ Heath (1926-2018)

TRAS LAS VIÑETAS

El legendario artista de cómics Russ Heath falleció la noche del pasado jueves 23 de agosto a los 91 años de edad. La noticia fue dada a conocer el viernes por su nieto Lee Kosa a través de Twitter.

“Mi abuelo, el legendario artista de cómics Russ Heath, falleció anoche. Su maestría en el arte de la ilustración me animó a perseguir las artes y es una dicha ver ahora a mi hijo llenando sus propios cuadernos de dibujos. Gracias por habernos heredado la alegría por dibujar y contar historias”.

Russell Heath Jr. nació el 29 de septiembre de 1926. Criado como hijo único en Nueva Jersey, desde muy joven mostró interés por dibujar. Sin una educación formal en arte, Russ comenzó a dibujar cómics a inicios de los años 40, durante los veranos y mientras aún estaba en la preparatoria, destacando su participación en “Hammerhead Hawley”, un segmento naval publicado en Captain Aero Comics entre 1942 y 1944.

En 1945, antes de terminar la preparatoria se enroló en la fuerza aérea, pero por errores de papeleo nunca se integró al servicio activo y pasó nueve meses dibujando caricaturas y tiras para el periódico de su campamento. Pasó varias semanas buscando trabajo como asistente para artistas de cómic pero lo único que consiguió fue un empleo como mandadero en una agencia de publicidad en Manhattan.

En 1947 se unió al staff de Timely Comics, la predecesora de Marvel. Ahí colaboró dibujando historias para los títulos western de la editorial como Wild Western, Two-Gun Kid, All Western Winners, Arizona Kid, Black Rider y Western Outlaws. Cuando Timely se convirtió en Atlas Comics Heath trabajó en otros géneros, incluyendo romance y algunos de los infructuosos intentos de la editorial por revivir el género de superhéroes, que después de la guerra habían decaído en popularidad. Entre ellos, dibujó el primer número de Marvel Boy, personaje rescatado hace algunos años.

En esa etapa con Timely se encargó de ilustrar múltiples historias para las antologías de ciencia ficción Venus, Journey into Unknown Worlds y Men’s Adventures, y las de horror como Adventures into Terror, Marvel Tales, Menace, Mystic, Spellbound, Strange Tales y Uncanny Tales, además de realizar múltiples portadas, destacando la de Journey Into Mystery #1. Ilustró también la parodia de Plastic Man escrita por Harvey Kurtzman publicada en Mad #14.

Pero quizás su trabajo más recordado es el que hizo en cómics de temática bélica. Primero hizo algunos para Timely/Atlas y después colaboró en el legendario Frontline Combat de EC Comics. En 1954 inició su colaboración con DC Comics al ilustrar historias para Our Army at War, Star Spangled War Stories y G.I. Combat. En los años 60, junto a Robert Kanigher co-creó a The Haunted Tank y a los Sea Devils. Dibujó también la primera aparición de “The Losers”, grupo formado por personajes creados previamente por Kanigher.

Pronto se hizo famoso por lo detallado y exacto de su dibujo en cómics militares. Se sabe que solía comprar uniformes, cascos, radios y equipo militar para usarlos como referencia, y de acuerdo a algunos de sus contemporáneos, como Joe Kubert, muchos artistas guardaban recortes de su trabajo para usarlos como referencia. A inicios de los años 70 dibujó dos anuncios para sets de soldados de juguete que aparecieron en incontable cantidad de cómics.

En 1978 se mudó a California y por un tiempo trabajó como artista de dibujos animados. En 1981 él y Cary Bates lanzaron una tira cómica de The Lone Ranger, y prácticamente se retiró pocos años después, aunque hacía ilustraciones por encargo de fans de cómics. En 2008 salió del retiro para hacer una secuencia de 4 páginas para The Immortal Iron Fist #20 y algunas portadas para Glamourpuss, título satírico publicado por Aardvark-Vanaheim.

En 2009 fue inducido al Will Eisner Comic Book Hall of Fame, mientras que en 2010 recibió el Sergio Award de la Comic Art Professional Society y en 2014 el Milton Caniff Award de la National Cartoonists Society.

Varios dibujos de Heath de aviones de combate para All-American Men of War #89, de DC Comics, fueron usados, sin crédito ni compensación, por el artista pop Roy Lichtenstein para sus pinturas “Blam”, “Brattata” y “Whaam”, realizadas en 1962 y 63.

Hace unos años el artista se mudó a una comunidad de retiro en Long Beach, California, donde falleció la noche del 23 de agosto de 2018 a los 91 años años de edad, víctima de cáncer.

Descanse en paz.