Cómic | 80 Años de The Phantom, de Lee Falk

    Especiales | The Phantom cumple 80 años
    Por Alberto Calvo.

    Antes que Superman o Batman, un colorido personaje enfundado en mallas ya enfrentaba villanos en aventuras contadas como narrativa gráfica secuencial. No, no eran cómics propiamente dichos, y su condición de ‘superhéroe’ puede ser motivo de discusión, pero The Phantom, el mítico héroe de las tiras cómicas de Lee Falk, cumplió 80 años hace unos días.

    Falk ya gozaba de éxito como autor de tiras gracias a su creación anterior, Mandrake the Magician, otra tira de aventuras, así que un segundo intento en expandirse del género no fue una sorpresa. The Phantom fue el primer héroe de tiras (o cómics) en usar una máscara, y al igual que pasaría unos años más tarde con el boom del género de superhéroes, sus aventuras mostraban una fuerte inspiración de personajes de los pulps.

    Lee Falk creó a The Phantom, cuya primera tira apareció el 17 de febrero de 1936
    Lee Falk creó a The Phantom, cuya primera tira apareció el 17 de febrero de 1936

    La historia es simple pero efectiva. 400 años atrás, el único sobreviviente de un naufragio provocado por piratas llegó hasta las costas de la región de Bengala. Rescatado por los nativos de la selva local, juró dedicar su vida a erradicar el mal, y prometió que sus descendientes continuarían con esa tradición. Con el tiempo, esto derivó en una dinastía de Phantoms, todos ellos criados con un duro entrenamiento y disciplina para cumplir con los deberes implícitos por la promesa de su ancestro.

    El uso de la máscara permitió a estos héroes preservar la noción entre los nativos de Bengala de que se trataba de un solo hombre, el mismo que empezó a combatir al mal cuatro siglos atrás, por lo que al creerlo inmortal comenzaron a referirse a él como El Fantasma que Camina. Jimmy Welles era un playboy millonario de día, quien por las noches adoptaba la justiciera identidad de The Phantom (¡toma eso, Batman! Tres años antes), pero el personaje realmente tomó identidad propia cuando sus aventuras se trasladaron a la jungla.

    Para las tiras, en un principio eran realizadas en su totalidad por Falk, pero una vez que se hizo evidente que su popularidad las mantendría apareciendo por más tiempo que las semanas que él anticipaba, buscó la colaboración de otros artistas. El primero de ellos fue Ray Moore, quien además dibujó las primeras tiras dominicales, comenzando en 1939, seguido por Wilson McCoy y Seymour Barry. En 1961, el legendario Carmine Infantino ilustró algunas tiras mientras se decidía un nuevo artista regular. Tanto las tiras diarias como las dominicales siguen apareciendo hasta nuestros días, y el propio Falk siguió escribiendo para ambas hasta su muerte, en 1999.

    Las últimas historias de Falk fueron dictadas desde su cama en un hospital a su esposa, quien se encargó de finalizar los guiones. A su muerte, la continuidad de la tira se aseguró gracias a un acuerdo entre King’s Features y los responsables de la versión europea de la tira, con Roy DePaul, escritor belga, encargándose de las nuevas historias. El dibujante actual de las tiras diarias es Paul Ryan, artista con años de experiencia en Marvel y DC, mientras que las tiras dominicales corren a cargo de Terry Beatty, quien relevó hace unos años a Graham Nolan, ambos tal vez más identificados por su trabajo con Batman para DC Comics. Antes de Nolan, otra leyenda del cómic, el uruguayo Eduardo Barreto, estuvo brevemente a cargo de las tiras dominicales.

    Moonstone Books hizo un gran esfuerzo por mantener vigente al personaje en el siglo XXI
    Moonstone Books hizo un gran esfuerzo por mantener vigente al personaje en el siglo XXI

    A lo largo de los años, Falk dio varias entrevistas, donde poco a poco se reveló el origen del personaje. Tras el éxito de Mandrake, King Features Syndicate, empresa encargada de la distribución de tiras cómicas a los diarios, le pidió desarrollar una nueva propiedad. Originalmente Falk quería hacer una tira acerca del Rey Arturo y los Caballeros de la Mesa Redonda, pero esta fue rechazada, por lo que tuvo que empezar de cero.

    Su fascinación por las historias de leyenda, como el propio Arturo, se mezcló con personajes más modernos, como Zorro o Tarzan, para dar forma a su nueva creación, un justiciero enmascarado, criado en un lugar exótico, quien peleaba contra el mal siguiendo un estricto código de honor. En principio pensaba llamarlo The Gray Ghost (El Fantasma Gris), pues aunque le gustaba más The Phantom, creía que ese nombre ya había sido muy usado tanto en cine como en los pulps. Sin embargo, al final decidió usarlo de todas maneras, pues no creía que su tira fuera a durar más de un par de meses.

    De acuerdo a múltiples fuentes, la idea de que el personaje usase mallas le vino de Robin Hood, quien tanto en cine como en teatro usaba esa clase de atuendo. En cuanto a los ojos, Falk decidió que la máscara no permitiría ver las pupilas de su héroe, emulando el efecto inhumano y sobrenatural que le evocaban las esculturas y bustos griegos.

    Además de la tira cómica, The Phantom ha aparecido en varios otros medios. El más obvio son los cómics. En la década de los cuarenta aparecieron las primeras colecciones de la tira, publicadas por Ace Comics, y en la década siguiente comenzaron a aparecer cómics originales a través de Harvey Comics. La licencia pasó a manos de Gold Key en 1962, dando paso a su vez a King en 1966 y a Charlton en 1969. Entre los muchos artistas que tuvo en esa etapa destaca Jim Aparo. En 1988 DC Comics publicó una miniserie escrita por Peter David y con arte de Joe Orlando y Dennis Janke, a la que siguió una serie regular que duró 13 números, obra de Mark Verheiden y Luke McDonnell.

    Billy Zane fue el encargado de dar vida al personaje en la película de 1996
    Billy Zane fue el encargado de dar vida al personaje en la película de 1996

    En 2002 Moonstone Books inició una serie de novelas gráficas, con escritores como Tom DeFalco y Ben Raab, y un año más tarde lanzó un nuevo cómic escrito por Raab, Rafael Nieves y Chuck Dixon. En 2006 se publicó un especial para actualizar el origen del personaje, y en 2009 se lanzó una nueva serie titulada The Phantom: Ghost Who Walks, en la que se buscó recapturar el estilo más oscuro de las tiras de Falk y Ray Moore.

    Para 2010 la licencia pasó a manos de Dynamite Entertainment, que publicó una serie llamada The Last Phantom, y en 2013 emuló la serie animada de TV Defenders of the Earth en una miniserie titulada Kings Watch, donde el personaje hacía equipo con Mandrake y Flash Gordon para enfrentar a Ming el Despiadado. Esta última fue escrita por Jeff Parker e ilustrada por Marc Laming. Lo más reciente en cómics del personaje apareció en 2015, cuando Hermes Press publicó una miniserie escrita por Peter David y con arte de Sal Velluto.

    Cabe apuntar que algunos artistas mexicanos han trabajado en los cómics del personaje. En 2009, Renato Guerra fue el colorista de una decena de números de la serie The Phantom: Generations. En 2010, Fernando Peniche, conocido por Crónicas de Amaltea, de Corteza Editorial, dibujó un número de The Phantom: Ghost Who Walks, además de una portada variante, así como una historia corta para un one-shot. Ambos proyectos fueron para Moonstone Books, mientras que el caso más reciente es el de Jesús Aburto, reconocido por su trabajo para Marvel Comics, quien hace un par de años coloreó algunas de las portadas de Sal Velluto para la serie de Hermes.

    The Phantom también ha sido llevado a la pantalla en varias ocasiones. La primera de ellas fue un serial cinematográfico de Columbia Pictures, que constó de 15 episodios en blanco y negro proyectados en 1943. En 1996 la Paramount realizó una adaptación cinematográfica con Billy Zane como protagonista, y en 2010 el canal SyFy realizó una miniserie de 4 partes que trató de actualizar los conceptos del personaje.

    En el terreno de la animación, Defenders of the Earth, estrenada en 1986, fue una serie de 65 episodios, en los cuales The Phantom hacía equipo con Mandrake y Flash Gordon, además de sus respectivos herederos. Esa serie engendró, además de la ya mencionada Kings Watch, una miniserie de cómic publicada en 1987, escrita por Stan Lee. En 1994 apareció otra serie animada, Phantom 2040, que llevaba el concepto a un entorno futurista y de ciencia ficción, y la cual duró 35 episodios y generando otra miniserie de cómic, cuatro números aparecidos en 1995 e ilustrados por el legendario Steve Ditko.

    En México el personaje es muy popular gracias a Defensores de la Tierra, idea retomada en dos miniseries de cómic.
    En México el personaje es muy popular gracias a Defensores de la Tierra, idea retomada en dos miniseries de cómic.

    De tiempo en tiempo se dan rumores de nuevas adaptaciones del personaje, pero desde la miniserie de SyFy no se ha concretado nada. A pesar de ello, es indudable que a los 80 años de edad el personaje sigue generando interés del público y que su legado no se ha perdido. Todo eso está muy bien, sobre todo si consideramos que, técnicamente, podría considerársele como el primer superhéroe, aunque a los fans de Superman les moleste la idea.



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