Tras las viñetas | Jack Davis (1924-2016)

Por Alberto Calvo.

John Burton Davis Jr, mejor conocido como Jack Davis, era un ilustrador, caricaturista y artista de cómics de origen estadounidense, quien por más de 50 trabajó en publicidad, ilustraciones para revistas, posters de cine, portadas para discos y cómics.

Es difícil hallar una imagen de Jack Davis en la que no esté sonriendo.
Es difícil hallar una imagen de Jack Davis en la que no esté sonriendo.

Nacido en Atlanta, Georgia, el 2 de diciembre de 1924, Davis fue publicado por primera vez antes de cumplir los 12 años de edad, al contribuir con una caricatura para la página de lectores de Tip Top Comics #9, aparecido a finales de 1936. Era colaborador regular del periódico de su preparatoria, y no dejó de dibujar ni siquiera cuando sirvió por tres años en la Marina, pues contribuía con piezas para el Navy News. Al regresar a la vida civil ingresó a la Universidad de Georgia, donde alternaba colaboraciones en el periódico del campus con las de Bullsheet, una publicación independiente dedicada al humor de la que fue co-creador. Gracias a ese trabajo logró convertirse en becario en el Atlanta Journal, y pronto consiguió trabajo como asistente en la tira del diario, Mark Trail.

Beauregard fue la primera tira cómicas propia de Davis, aunque no gozó de gran éxito.
Beauregard fue la primera tira cómicas propia de Davis, aunque no gozó de gran éxito.

En 1949 ilustró un manual de entrenamiento para Coca-Cola, trabajo que le dio dinero suficiente para comprar un auto y mudarse a Nueva York. En la Gran Manzana asistió a la Art Students League of New York, y consiguió trabajo como asistente entintador en las tiras de The Saint, dibujadas en ese entonces por Mike Roy. Beauregard, una tira suya de humor, fue comprada y distribuida brevemente por el McClure Syndicate, uno de los principales distribuidores de tiras cómicas, pero pronto fue cancelada. En 1950, luego de ser rechazado por varias editoriales y cuando contemplaba la posibilidad de renunciar a todo y volver a Atlanta, visitó las oficinas de la EC Comics, donde pronto se convirtió en colaborador regular.

Uno de sus trabajos más recordados es el de portadista y artista de interiores en la EC.
Uno de sus trabajos más recordados es el de portadista y artista de interiores en la EC.

Colaboró durante un par de años para varias publicaciones de la editorial, incluyendo Tales from the Crypt, The Haunt of Fear, Frontline Combat, Two-Fisted Tales, The Vault of Horror, Piracy, Incredible Science Fiction, Crime Suspenstories, Shock Suspenstories, y Terror Illustrated. Una de sus contribuciones más recordadas fue el rediseño del Crypt-Keeper, uno de los anfitriones de la línea de horror, y su trabajo era tan característico que muchas de sus historias, hoy consideradas clásicos del género, fueron citadas por Fredric Wertham en su libro, Seduction of the Innocent. Davis fue el artista en todas las portadas de Tales from the Crypt, de los números 29 al 46.

Las portadas de Jack Davis para los diversos títulos de EC son legendarias.
Las portadas de Jack Davis para los diversos títulos de EC son legendarias.

Para la línea de cómics bélicos siempre mostró habilidad para dibujar historias ubicadas en el periodo de la Guerra Civil estadounidense, pero nunca se limitó a ello y también hizo gran cantidad de portadas e interiores para Frontline Combat. De otros géneros destacan sus portadas para Two-Fisted Tales e Incredible Science Fiction. En varias ocasiones sus editores se refirieron a él como el artista más rápido de la editorial, y afirmaban que era capaz de finalizar lápices y tintas para tres páginas diarias, y en ocasiones incluso más.

El arte interior de Davis era impresionante por el trazo y la atención al detalle.
El arte interior de Davis era impresionante por el trazo y la atención al detalle.

A pesar de que hacía un trabajo extraordinario en esas publicaciones sin importar el género, fue en 1952, cuando Harvey Kurtzman fundó Tales to Drive You Mad, más adelante conocida simplemente como Mad, que su carrera realmente tomó rumbo definitivo, confirmándolo como un extraordinario humorista. Además de los primeros 30 números de Mad, también colaboró en los doce números de Panic, la competencia doméstica de Mad, editada por Al Feldstein. Diferencias entre Kurtzman y William Gaines, propietario de EC, llevaron al primero a dejar la compañía en 1956, y Davis se fue con él, colaborando en algunas de las efímeras revistas de humor que Kurtzman inició en otras editoriales, como Trump, Help! y Humbug.

Fue en las revistas de humor donde Davis terminó de definir su estilo.
Fue en las revistas de humor donde Davis terminó de definir su estilo.

Davis también hizo algunas colaboraciones para Cracked, la más exitosa de las imitaciones de Mad, y colaboró con Kurtzman en Little Annie Fanny, la tira que éste hacía para Playboy. A finales de la década de los cincuenta, Davis hizo algunas historias western para Atlas Comics, y ya con la compañía rebautizada como Marvel siguió haciéndolo de forma intermitente hasta 1963, cuando su trabajo en los números 33 al 35 de The Rawhide Kid fue, a la postre, lo último que dibujó en cómics que no fuesen orientados al humor. Para ese entonces su trabajo ya no estaba limitado a los cómics, y no era extraño ver su trabajo en portadas de discos y revistas, o en pósters de cine. En 1959 dibujó Wacky Plaks, un set de 88 tarjetas con caricaturas humorísticas publicado y comercializado por Topps Chewing Gum Co. En 1961 tuvo su propio cómic, Yak, Yak, publicado por Dell Comics y el cual escribía dibujaba y editaba en su totalidad.

De cómic western a tarjetas coleccionables y de vuelta al cómic de humor.
De cómic western a tarjetas coleccionables y de vuelta al cómic de humor.

En 1963 hizo el póster para la película It’s a Mad, Mad, Mad, Mad World, el cual lo convirtió en una de las primeras opciones de los estudios para promover cintas de comedia, y generó una gran cantidad de imitadores de su estilo. En 1965 ilustró el libro Meet The North American Indians, escrito por Elizabeth Payne, y publicado por Random House como parte de su línea infantil. Ese mismo año ilustró un suplemento de ocho páginas de la cadena de televisión NBC para la revista TV Guide, y su trabajo llamó la atención de la publicación. Entre 1968 y 1981 Davis ilustró más de 20 portadas para la popular revista. Otra prestigiada revista que se hizo de sus servicios fue Time Magazine. También fue a mediados de los sesenta que el artista regresó a Mad, donde sería un colaborador regular por casi treinta años, y fue uno de sus artistas regulares de portada, sobre todo en la década de los setenta.

La década de los sesenta se caracterizó por sus posters de cine y portadas de revista.
La década de los sesenta se caracterizó por sus posters de cine y portadas de revista.

Otros pósters de cine que realizó en esa época incluyen Viva Max!, Kelly’s Heroes, y The Long Goodbye. Para televisión hizo ilustraciones promocionales y diseños de personajes para producciones de la Rankin-Bass, como Mad Monster Party, The King Kong Show, The Coneheads y la serie animada del popular grupo musical The Jackson 5ive. Fue también colaborador de la agencia publicitaria Phil Kimmelman Associates, la cual realizó varios comerciales de TV con animaciones diseñadas por Davis, como la publicidad del insecticida Raid, para la que diseñó a los insectos animados que durante décadas fueron identificados con la marca.

Pósters de cine, diseños para animación, y campañas publicitarias. Davis hizo de todo.
Pósters de cine, diseños para animación, y campañas publicitarias. Davis hizo de todo.

Entre sus portadas para discos destacan Many Happy Returns of the Day!, de Richard Wolfe, o Everybody Loves a Nut, de Johnny Cash, además de haber diseñado el empaque de Homer and Jethro Tull Go West. En 1989 fue comisionado por el servicio postal estadounidense para diseñar una estampilla de 25 centavos celebrando a los carteros, en la cual parece haber dibujado un autorretrato, a pesar de que el servicio postal tiene una estricta política contra el uso de imágenes de personas vivas. Su última portada para Mad apareció en el número 339, publicado en septiembre de 1995.

Portadas de discos y estampillas postales. La única constante en su obra, por décadas, fue Mad.
Portadas de discos y estampillas postales. La única constante en su obra, por décadas, fue Mad.

Davis recibió prácticamente todos los premios y reconocimientos a que un caricaturista e ilustrador puede aspirar. En 1980 recibió el Advertising Award, en 1996 el Milton Caniff Lifetime Achievement Award, y en el 2000 el Reuben Award, todos ellos entregados por la National Cartoonists Society. En 2003 fue inducido al Will Eisner Comic Book Hall of Fame, y en 2005 al Society of Illustrators Hall of Fame. Ésta última organización montó una retrospectiva de su obra en 2002 en la ciudad de Nueva York.

El último de los legendarios artistas de la EC que quedaba vivo falleció la mañana del 27 de julio de 2016, a los 91 años de edad.

Descanse en paz.